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Nach einer erfolgreichen Generalprobe für Falcon Heavy sprachen SpaceX-Präsident und COO Gwynne Shotwell kurz über SpaceX für eine Luft- und Raumfahrtkonferenz an der texanischen Akademie für Medizin, Technik und Wissenschaft. Eric Berger, leitender Redakteur für Raumfahrt bei Ars Technica, war anwesend und gab in der ersten Präsentationsgruppe einen groben Überblick über Live-Tweets.

Auch wenn die Formulierung keine absolute Bestätigung liefern kann, fasste Berger eine Aussage von Shotwell zusammen, wonach der SpaceX-Startort Boca Chica, Texas, der sich derzeit in der frühen Bauphase befindet, bereits Ende 2018, Anfang 2019 für die Durchführung von „Fahrzeugtests“ bereit sein könnte. Nach den Kommentaren von Shotwell und CEO Elon Musk kann zum gegenwärtigen Zeitpunkt davon ausgegangen werden, dass die Starteinrichtungen von SpaceX in Texas hauptsächlich für die interplanetaren Kolonisierungsbemühungen des Unternehmens vorgesehen und wahrscheinlich auf die Unterstützung der Tests und eventuellen Starts von SpaceX zugeschnitten sind BFR / BFS.

Einige Neuigkeiten von Shotwell: Startplatz in Brownsville für Fahrzeugtests Ende 2018, Anfang 2019. Danach fahren Sie zum Startplatz.

- Eric Berger (@SciGuySpace), 11. Januar 2018

Nach neun Monaten intensiver Bau- und Sanierungsarbeiten wurde das LC-40-Pad von SpaceX kürzlich reaktiviert und unterstützt seitdem zwei Starts ohne größere Probleme. Gleichzeitig ist LC-39A im Fluss, um den Start der neuen Falcon Heavy-Rakete von SpaceX zu unterstützen, deren Größe einige gleichzeitige Upgrades für mehrere Bodensysteme erforderte. Nachdem diese beiden Hauptaufgaben nun effektiv erledigt sind, kann sich das SpaceX-Pad-Konstruktionsteam auf Boca Chica konzentrieren. In den letzten Monaten hat sich Boca Chica schrittweise, aber stetig weiterentwickelt, hauptsächlich durch unabhängige SpaceX-Vertragspartner. Diese Veränderungen wurden in den letzten Jahren in den NASASpaceflight.com-Foren von einer Handvoll freundlicher Anwohner sorgfältig verfolgt, die an den Veränderungen in Boca Chica und Brownsville, Texas, einer nahe gelegenen Stadt, interessiert waren.

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SpaceXs Boca Chica-Einrichtungen und STARGATE-Gerichte (Mitte links) bei Sonnenuntergang von der Spitze der riesigen Krangarage aus. (anonymer Instagram-Nutzer)

Vor allem in den letzten Monaten gab es drei wichtige Entwicklungen . Erstens und vor allem scheint eine permanente Einrichtung namens STARGATE von außen vollständig zu sein, und die beiden großen Funkanlagen wurden in der Nähe installiert. Die STARGATE-Einrichtung ist eine öffentlich-private Partnerschaft zwischen der Universität von Texas in Brownsville (heute Teil der Universität von Texas im Rio Grande Valley) und SpaceX. Die akademischen Komponenten konzentrieren sich auf Forschungsarbeiten, an denen SpaceX zweifellos interessiert ist: Verbesserte Verfolgung und Kommunikation von Raumfahrzeugen im Orbit . Im operativen Betrieb wird SpaceX die Einrichtungen nutzen, um mit seinem Raumschiff Crew Dragon während des Starts zu kommunizieren und diesen zu betreiben. Der Startschuss für eine unbemannte Demonstrationsmission fällt bereits im August 2018.

Zweitens tauchte auf dem Land von SpaceX ein absolut massiver Laufkatzenkran auf, der schließlich in einem anscheinend eigens dafür errichteten Schuppen untergebracht war. Der Kran stellt alles in den Schatten, was derzeit in den Starteinrichtungen von SpaceX verwendet wird, und ist mit ziemlicher Sicherheit eine Sonderanfertigung. Er wäre daher sowohl teuer als auch ausdrücklich zweckmäßig. Welchen Zweck dies haben könnte, ist derzeit nicht bekannt, aber es ist durchaus plausibel, dass der Kran erste Tests (oder sogar eine eingeschränkte Fertigung) der ersten BFS-Prototypenraketen von SpaceX unterstützen soll. Diese Spekulation wurde jetzt durch den Kommentar von Shotwell vom 11. Januar 2018 zu potenziellen „Fahrzeugtests“, die innerhalb eines Jahres vor Ort durchgeführt wurden, gestärkt, und passt auch zu einer Präsentation, die sie im Oktober 2017 am MIT hielt. Es passt auch zu den IAC-Kommentaren von Elon Musk aus dem Jahr 2017, dass die Bauwerkzeuge und -einrichtungen von BFR bereits bestellt und im Bau waren.

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Der Boom des Riesenkrans, der Ende 2017 bei SpaceX in Boca Chica zu sehen war. (Reddit / u / ticklestuff)

Als drittes und letztes beobachteten die zuvor erwähnten SpaceX-folgenden Einheimischen die frühen Stadien einer Solarstromanlage, die Ende 2017 auf einigen von SpaceXs Boca Chica-Grundstücken begann, und stellten außerdem fest, dass zumindest einige ihrer Bauunternehmer Teil von Tesla Solar waren. Pläne und Genehmigungen für Solarenergie wurden bereits 2014 anerkannt, obwohl zu diesem Zeitpunkt Solar City (jetzt ein Teil von Tesla) der Auftragnehmer war. Einige Monate später hat der NASASpaceflight-Benutzer und allseits beeindruckende Kerl Nomadd eine Webcam auf einem hohen Mast installiert, von der aus man sowohl die Solaranlage (inzwischen fast fertiggestellt) als auch STARGATE sehen kann. Es ist zu erwarten, dass der Hektar Sonnenkollektoren in der Hauptsonne bis zu einem halben Megawatt (MW) produzieren, was wahrscheinlich mehr als genug ist, um einen erheblichen Teil des Stromverbrauchs der Anlagen auszugleichen, selbst wenn sie ernsthaft genutzt werden.

Ein Fahrzeug eines Tesla Energy / Solar City-Bauunternehmers, das in der Boca Chica-Solaranlage entdeckt wurde. (NSF / u / bocachicagal) Ab letzter Woche scheint die Solaranlage nahezu fertig zu sein. (NSF / u / Nomadd)

Boca Chica, das ursprünglich als zusätzliche Startanlage für Falcon im Jahr 2014 angekündigt wurde, ist in den letzten drei Jahren relativ still geblieben, und es ist wirklich aufregend zu sehen, wie die Aktivitäten ansteigen. Es gibt zugegebenermaßen erhebliche Hindernisse, die SpaceX daran hindern, sein Boca Chica-Pad mühelos für BFR, eine viel größere Rakete, zu verwenden. Wenn SpaceX dies beabsichtigt, muss es mit ziemlicher Sicherheit eine deutlich aktualisierte FAA-Umweltverträglichkeitsprüfung bestehen und etwaige erforderliche Abhilfemaßnahmen berücksichtigen. Dennoch ist dies eine kleine Herausforderung für Brownsville's lokale Regierung und für Texas als Ganzes, die beide eindeutig von der Präsenz von SpaceX in dem ansonsten unbekannten Gebiet profitiert haben. Es ist unwahrscheinlich, dass SpaceX Boca Chica kurzfristig aufgibt, solange Frau Shotwell ihre Überzeugung beibehält, dass dies der perfekte Ort für BFR-Starts ist.